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Dans les coulisses du Winter Classic sur HBO

En 2008, la NHL s’est lancée dans une expérience médiatique pour attirer l’attention sur le hockey aux Etats-Unis : le Winter Classic. Il s’agissait d’un match disputé en extérieur au premier de l’an entre Pittsburgh et Buffalo à New York, les équipes portant pour l’occasion des maillots vintage. L’expérience s’est révélée concluante avec des scores d’audience à la télévision satisfaisants et 77 217 personnes dans l’enceinte du stade Ralph Wilson. Forte de ce succès, la ligue a réitéré l’opération le premier janvier 2009. Cette fois, ce sont les rivaux Detroit et Chicago qui se sont affrontés dans le Wrigley Stadium qui accueille généralement l’équipe de baseball des Cubs de Chicago. Le succès télévisuel a été énorme puisque l’audience a été la meilleure pour un match de hockey depuis 33 ans. Cela a définitivement installé le Winter Classic comme un évènement incontournable de la saison NHL.

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Présentation NHL 2010/11 : la division Centrale

La présentation NHL reprend son cours et passe à la conférence Ouest. La division Centrale sera cette année encore très disputée. Le champion en titre, Chicago, a connu un début de saison délicat et semble stagner dans le milieu du classement mais il reste un candidat de poids pour les playoffs. A contrario, Detroit a retrouvé toute l'efficacité qu'on lui connait et qui lui avait manqué l'an passé pour occuper actuellement la première place de la conférence. Derrière, Nashville, St. Louis et Columbus tenteront de s'inviter aux playoffs. 

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Présentation NHL 2010/11 : la division Sud-Est

Washington devrait cette année encore dominer largement la division Sud-Est. Derrière les Capitals, la concurrence reste ouverte, comme l'an passé, mais Tampa Bay semble avoir un meilleur effectif que les autres équipes, la Caroline et Atlanta ne s'étant pas vraiment renforcées à l'intersaison, tout comme l'équipe de la Floride qui devrait fermer la marche.

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Kovalchuk mis à l'écart face à Buffalo

Alors que la soirée de samedi s’annonçait bien remplie en terme de matchs, tous les yeux des observateurs de la NHL se sont soudainement rivés sur le New Jersey, à cause d’un tweet du compte officiel des Devils : « Kovalchuk is a healthy scratch ». On peut traduire ce message laconique en disant qu'Ilya Kovalchuk était en réserve pour le match d'hier soir, à domicile face à Buffalo, même s’il n’est pas blessé. Les « healthy scratches » sont généralement des joueurs que l’on garde en réserve au cas où un joueur titulaire se blesserait. Ils sont donc rarement signés pour 15 ans et plus de 100 millions comme l’ailier gauche russe. Le tweet a évidemment été un coup de tonnerre, témoignage du début de saison difficile des Devils.

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Bilan NHL : la division Pacifique

Dernière escale du bilan NHL 2009/10, la division Pacifique a été une nouvelle fois sous la coupe réglée de San José. Les Sharks ont été suivis au classement par une surprenante équipe des Coyotes de Phoenix et par la jeune équipe montante des Kings de Los Angeles. En fond de classement, Anaheim a peiné suite au départ de Chris Pronger et Dallas cherche un nouveau souffle.

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Kovalchuk signe avec les Devils avec l'aval de la ligue

Alors que le mois de septembre démarre, il est temps de clore les feuilletons de l’été et même celui concernant l’ailier gauche russe a fini par trouver son terme. Après deux mois d’attente, cette fois, c’est fait : Ilya Kovalchuk est bel et bien signé aux Devils du New Jersey.

La ligue a fini par accepter le nouveau contrat soumis par l’équipe à la fin août. Même s’il y avait au fond assez peu de suspense, la ligue a maintenu le doute sur son accord en négociant un report de la décision avec le syndicat des joueurs. Alors que la décision devait être prise lundi dernier, puis vendredi à 17 heures, elle n’a été officialisée que vendredi à 20 heures.

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Présentation NHL 2010/11 : la division Nord-Est

La division Nord-Est sera sans doute l'une des divisions les plus disputées de la ligue. Ainsi, aucune équipe ne semble vraiment dominer les autres de la tête et des épaules, même si Buffalo, qui a remporté la division l'an passé, devrait être le concurrent le plus sérieux, mené par Ryan Miller, le meilleur gardien de la ligue l'an passé. La deuxième place devrait se jouer entre deux rivaux historiques, Montréal et Boston. Plus en retrait, Ottawa risque d'avoir des difficultés à retourner en playoffs alors que Toronto va se battre pour ne pas finir tout au fond de la conférence Est.

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Présentation NHL 2010/11 : la division Atlantique

La saison NHL ayant repris depuis une semaine, nous démarrons un tour d'horizon des équipes de la ligue nord-américaine, en commençant par la division Atlantique.

Même si la division est plutôt relevée, on peut penser que les Penguins de Pittsburgh, menés par Sydney Crosby et Evgeni Malkin, devraient tirer leur épingle du jeu et briguer le titre de la division. Ensuite, les Flyers de Philadelphie, tout juste remis de leur défaite en finale de coupe Stanley, seront sans doute en lice pour la deuxième place, en concurrence avec les Devils du New Jersey, dont les fans vont pouvoir constater si le contrat mirifique de Kovalchuk valait le coup. Enfin, en queue de peloton, les deux équipes de New York vont batailler avec l'espoir de décrocher peut-être une place en playoffs, même si les Rangers semblent mieux armés que les Islanders.

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Bilan NHL : la division Nord-Ouest

La pré-saison de NHL ne démarre que le 21 septembre et, en attendant, les fans n'ont que des tournois de rookie à se mettre sous la dent. De notre côté, revenons sur la saison 2009/10 dans la division Nord-Ouest.

La rivalité de l'état canadien de l'Alberta entre Edmonton et Calgary a été particulièrement faible cette année, la faute à une saison décevante pour les deux équipes. La troisième équipe canadienne de la division, Vancouver, a quant à elle prouvé qu'elle était l'équipe à battre de cette division même si ses espoirs de performances en playoffs ont été contrecarrés par Chicago. La saison s'annonçait difficile pour le Colorado et Minnesota, les deux équipes américaines étant dans une phase de reconstruction ou de transition. Pourtant, le Colorado a créé la sensation en se qualifiant pour les playoffs.

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Huet prêté en Suisse

L'opération de dégraissage de la masse salariale continue pour les Blackhawks de Chicago : sans grande surprise, l'équipe a choisi de se séparer de Cristobal Huet. En effet, sans le salaire du gardien français dans la balance, Chicago est passé d'une situation de 4,1 millions de dollars au dessus du salary cap à une situation d'environ 1,5 millions en dessous.

Chicago pouvait assigner Huet à son équipe d'AHL (les Icehogs de Rockford) ou le prêter à un club d'une ligne étrangère. Finalement, il semblerait que les Blackhawks se soient entendus avec l'équipe de Fribourg-Gottéron du championnat suisse sur le principe d'un prêt d'un an. Toutefois, aux dernières nouvelles, Stephen Bartlett, l'agent du gardien français, a déclaré que l'affaire n'était pas encore conclue à 100%. Le club suisse n'aura en tout état de cause qu'une petite partie du gros contrat de Huet (5,625 millions de dollars annuels) à payer pour ce prêt. Le Français sera encore sous contrat avec Chicago pour la saison 2011/12 avant de devenir agent libre pour la saison suivante.