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Philadelphie Flyers - New Jersey Devils (NHL, demi-finale de conférence, match 5)

L’envol des Devils

C’est une série 100% division Atlantique à laquelle nous avons droit pour cette demi-finale de conférence, entre deux habitués. Après leur magnifique série face aux Penguins de Pittsburgh, les Flyers de Philadelphie voient déjà beaucoup plus loin que cette demi-finale et s’imaginent déjà en train de brandir l’imposante coupe Stanley ; emmené par son faiseur de jeu Claude Giroux qui fut le héros des quarts de finale contre l’ennemi juré des Flyers, Philadelphie doit cependant régler un léger problème de défense et de gardien si l'équipe veut réussir à aller le plus loin possible.

Pour bloquer l’armada offensive des Flyers, on retrouve les New Jersey Devils qui ont su se défaire, non sans mal, des Florida Panthers au bout d’un septième match qui s’est conclu en prolongations grâce au jeune Adam Henrique. Durant cette série, le vrai artisan de la victoire des Devils fut Martin Brodeur, auteur de grandes prestations durant ces play-offs avec un blanchissage lors du match 4. Par ailleurs notons le bon travail du capitaine Zach Parise et l’excellent échec-avant du Tchèque Patrik Elias.

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Phoenix Coyotes - Nashville Predators (NHL, demi-finale de conférence, match 5)

Le 7 mai 2012 restera sans doute comme le jour le plus important de l’histoire de la franchise des Coyotes de Phoenix. Tout d’abord, durant l’après-midi, la ligue nationale a annoncé lors d’une conférence de presse qu’un projet de vente de la franchise était en négociation entre la ligue (qui possède toujours l’équipe depuis la banqueroute de 2009) et Greg Jamison, l’ancien président des Sharks de San José, qui représente un groupe d’investisseurs prêts à garder l’équipe dans l’Arizona. Puis, le soir, les Coyotes ont battu les Predators de Nashville pour arriver en finale de conférence pour la première fois dans l’histoire de la franchise.

Du côté de Nashville, c’est évidemment une grande déception car, cette saison, les Predators semblaient en mesure de se débarrasser de leur étiquette de « petite équipe » pour rivaliser avec les meilleures. Mais, après une bonne saison régulière, l’arrivée de joueurs à la limite des transferts (Alexander Radulov, Andrei Kostitsyn, Hal Gill ou Paul Gaustad) et la rapide élimination des rivaux de Detroit, Nashville n’a pas réussi à passer le deuxième tour.

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Los Angeles Kings - St. Louis Blues (NHL, demi-finale de conférence, match 4)

Après l’élimination des habituels favoris dans la conférence Ouest dès le premier tour des playoffs (Vancouver, Detroit, San José et Chicago), St. Louis s’est retrouvé soudainement avec l’étiquette de principal favori de cette conférence. Une nouveauté pour une franchise habituée à être, au mieux, un outsider. Ce n’était pas forcément de bon augure face à une équipe des Kings de Los Angeles qui venait de se débarrasser en 5 matchs de Vancouver, finaliste l’an passé.

Finalement, il aura fallu aux Kings seulement 4 matchs pour éliminer les Blues, même si le score ne reflète pas exactement la physionomie de la série. En fait, il n’y avait pas vraiment d'opposition de style puisque les deux équipes avaient un plan de jeu et une philosophie très proches : s'appuyer principalement sur la défense et le gardien, un forecheck rapide sur l’équipe adverse et un effectif offensif plus caractérisé par sa densité que son talent. Et, dans cette série, c’est Los Angeles qui a le mieux maîtrisé son sujet dans la plupart des domaines du jeu.

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Florida Panthers - New Jersey Devils (NHL, quart de finale de conférence, match 7)

Les Devils terrassent les Panthers

Après douze ans d'absence, les Florida Panthers connaissent enfin leur troisième participation en série éliminatoires. De plus, au terme de la saison régulière, ils ont terminé champions de (la faible) division Sud-Est, ce qui est synonyme de troisième place dans la hiérarchie. Du côté des New-Jersey Devils, on retrouve également les play-offs, après les avoir manqué pour la première fois depuis 1996 au cours de la précédente saison.

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New-York Rangers - Ottawa Senators (NHL, quart de finale de conférence, match 7)

Les Rangers viennent à bout des Senators

Série des extrêmes entre le premier de la conférence Est et le dernier qualifié pour les séries éliminatoires qui occupe le huitième rang. Les Rangers de New York emmenés par leur coach John Tortorella ont réussi à conserver la tête de leur conférence durant toute la saison et ont su résister malgré leur passage à vide et la remontée impressionnante des Penguins de Pittsburgh en toute fin de saison. La performance remarquable de leur portier suédois Henrik Lundqvist est récompensée par une nomination au trophée Vezina. En attaque, notons la bonne saison de Brad Richards qui a su s’imposer comme le leader qui manquait à l’offensive des Rangers, par ailleurs on peut également apprécier la bonne saison et le travail indispensable que des hommes de troisième et quatrième trio ont su apporter avec des joueurs comme Brandon Prust ou encore Brian Boyle.

Du côté de l’Ontario, c’est un peu la surprise. Lors de notre présentation nous avions parlé de saison de transition pour les Ottawa Senators, force est de constater que nous nous sommes trompés puisque ces derniers ont acquis avec brio une place qualificative pour les play-offs. Les Senators ont réussi à maintenir le rythme en restant aux alentours de la sixième place, mais une légère baisse de rythme en fin de parcours les amène à une huitième place largement méritée. Le grand leader de cette équipe n’est autre que Erik Karlsson, le défenseur suédois est auteur d’une saison remarquable à tous les égards (nommé pour le trophée Norris). Leur capitaine Daniel Alfredsson, à 39 ans et malgré les blessures, a réalisé une bien meilleure saison que la précédente.

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Boston Bruins - Washington Capitals (NHL, quart de finale de conférence, match 7)

Les Capitals font tomber le champion en titre

Avec le titre de la division en poche, les Bruins de Boston s’attaquent désormais à la reconquête de la coupe Stanley. Un an après avoir soulevé le saint Graal, les champions en titre vont tenter de le redevenir même si la tâche s’annonce périlleuse car aucune équipe depuis le lock-out de 2005 n’a réussi pareil exploit. Mais contrairement à Chicago l’an passé, Boston a réussi à conserver la majeure partie de son équipe avec deux gardiens de talent, une attaque performante où le jeune Tyler Seguin démontre tout son talent cette saison et une défense solide où les expérimentés Zdeno Chara et Johnny « Rocket » Boychuk sont les leaders de cette arrière-garde.

De plus, les Bruins rencontrent pour ce premier tour une équipe qui a longtemps patiné à vide cette saison et qui a arraché son ticket pour les play-offs durant les derniers matchs. En effet les Washington Capitals ont vécu une saison beaucoup plus difficile que les précédentes avec le remplacement en cours d’exercice de Bruce Boudreau par Dale Hunter, Mike Green blessé durant plusieurs mois, Alexander Ovechkin qui fait sa plus mauvaise saison en terme de points, l’erreur de casting au poste de gardien avec le recrutement de Tomas Vokoun ou encore la très mauvaise saison d'Aleksandr Semin. Seule satisfaction, les bonnes prestations de l’ailier Brooks Laich et du défenseur Dennis Wideman. Les mauvaises performances des deux portiers tchèques Vokoun (blessé avant les play-offs) et Neuvirth (blessé également) poussent Dale Hunter à faire confiance au jeune Braden Holtby pour ses séries. Une nouvelle fois la franchise de la capitale fait confiance au gardien remplaçant pour les play-offs, malgré le changement de coach.

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Chicago Blackhawks - Phoenix Coyotes (NHL, quart de finale de conférence, match 6)

Toujours plus fort dans la conférence Ouest pour ces playoffs : Nashville a remporté la deuxième série de son histoire tandis que St. Louis et Los Angeles n’avaient pas atteint les demi-finales de conférence depuis une décennie ? Phoenix complète le casting dans le même esprit : la franchise a remporté sa première série de playoffs depuis 1987 ! À l’époque les Coyotes étaient encore les Jets de Winnipeg version 1.0... Une excellente nouvelle pour les fans de Phoenix qui ne sont pas encore certains que leur équipe sera encore dans l’Arizona la saison prochaine.

Du côté des Blackhawks, la déception est évidente car les champions 2010 ne s’attendaient sans doute pas à être éliminés aussi vite de la compétition. L’effectif semblait plus complet que l’an passé où ils avaient été éliminés au même stade par les futurs finalistes de la coupe Stanley, Vancouver. De plus, les Blackhawks avaient terminé la saison régulière avec plus de points que Phoenix, mais ce sont les Coyotes qui l’ont finalement emporté.

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Vancouver Canucks - Los Angeles Kings (NHL, quart de finale de conférence, match 5)

Avant-hier, St. Louis a remporté sa première série de playoffs depuis 2002 mais Los Angeles, hier, a fait encore plus fort puisque les Kings n’avaient plus passé le premier tour depuis 2001. Une de ces deux équipes atteindra au moins la finale de conférence car elles s’affronteront en demi-finale. Une affiche qui s’annoncera riche en exploits de gardiens, vu la philosophie très défensive des deux équipes.

Finalistes de la coupe Stanley l’an passé, les Canucks n’ont cette fois pas réussi à passer le premier tour. La faute à un début de série trop frileux où ils ont été rapidement menés 3 matchs à 0 par une équipe des Kings rigoureuse défensivement et opportuniste en attaque. Roberto Luongo, le gardien star de Vancouver a, comme d’habitude, été au centre de beaucoup de critiques. L’entraîneur, Alain Vigneault, a finalement choisi de le laisser sur le banc dès le troisième match pour se tourner vers Cory Schneider, même si cela n’a pas changé la physionomie de la série.

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Philadelphie Flyers - Pittsburgh Penguins (NHL, quart de finale de conférence, match 6)

Le duel de la Pennsylvanie pour les Flyers :

C'était la série la plus attendue et la plus suivie entre les éternels rivaux de l'Etat de Pennsylvanie que sont les Pittsburgh Penguins et les Philadelphie Flyers. La saison des Penguins fut très bonne avec 108 points amassés à la fin de l'exercice et à un petit point des Rangers de New-York et de la tête de la conférence... mais ils ont été classés automatiquement quatrièmes derrière les champions de division. Le retour de Sidney Crosby en fin de saison ajouté à la grande forme du centre russe Evgeni Malkin et du gardien Marc-André Fleury laisse présager un joli printemps du côté du Consol Energy Center où beaucoup voit déjà les « Pens » soulever la coupe Stanley en juin prochain.

Chez les Flyers, la saison fut plus mouvementée malgré une campagne à plus de 100 points (103 au total). La blessure de Chris Pronger en début d'exercice fut le premier point noir des Flyers, avant de lourdes défaites à domicile et une défaite lors du Winter Classic. De plus, le poste de gardien ne donnait pas entière satisfaction car Ilya Bryzgalov enchaînait les contre-performances dans les cages de Philadelphie. Mais on a tout de même noté l'avènement de Claude Giroux qui est devenu le leader offensif sur la ligne de Scott Hartnell et Jaromir Jagr et a fait oublier le départ de Richards et Gagné.

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St. Louis Blues - San José Sharks (NHL, quart de finale de conférence, match 5)

Après deux finales de conférence d’affilée, San José semblait avoir définitivement effacé sa réputation de « loser » en playoffs et cette saison s’annonçait comme la bonne pour les Californiens après un été marqué par d’importants transferts (arrivées de Brent Burns et Martin Havlat, départs de Dany Heatley et Devin Setoguchi). Pourtant, la saison régulière a été difficile pour les Sharks qui se sont qualifiés dans les derniers matchs, très loin de leur domination habituelle. Les fans de San José espéraient un sursaut de leur équipe en playoffs, mais les Blues de St. Louis se sont révélés trop coriaces.

La jeune équipe de St. Louis, assez peu expérimentée en playoffs, était attendue au tournant après une fantastique saison régulière qui les a propulsé en tête de série. Cela a permis à la franchise du Missouri de retrouver des playoffs qu’elle n’a connu qu’une fois ces 6 dernières saisons. Malgré la pression, les Blues ont réussi à clore la série devant leur public extatique, qui attendait la première série victorieuse de leur équipe en playoffs depuis 2002. La jeunesse d’une grande partie de l’effectif a été compensée par l’apport d’expérience d’une troisième ligne composée par Ken Hitchcock avec des vétérans comme Scott Nichol ou Jamie Langenbrunner, une « checking line » qui s’est encore montré à son avantage dans cette dernière rencontre de la série.