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Draft NHL : un week-end bien calme

La séance de sélection des jeunes joueurs de 18 à 20 ans dans la NHL est l'occasion tous les ans de se projeter dans l'avenir. Traditionnellement, on y assiste à quelques mouvements spectaculaires et les recruteurs nous réservent bien souvent des surprises.

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Crosby déjà le meilleur

C'est sans trop de surprise que Sidney Crosby a raflé le trophée Hart de meilleur joueur de NHL, de même que le trophée Lester B. Pearson issu du vote des joueurs. Si le Canadien bat des records de précocité, les autres trophées majeurs vont à des habitués : Martin Brodeur comme gardien, Nicklas Lidström comme défenseur (devant le vainqueur de la Coupe Stanley Scott Niedermayer qui prend place à ses côtés dans l'équipe all-star), Rod Brind'Amour comme attaquant défensif. Deux Russes ont été récompensés : Evgeni Malkin comme évident rookie de l'année, et Pavel Datsyuk comme joueur-gentleman. Leur compatriote Aleksandr Ovechkin s'est même fait une place dans l'équipe all-star, avec Dany Heatley sur l'autre aile. Les jeunes devant et les vieux derrière, en somme.
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Accord transatlantique

L'IIHF a officiellement lancé la compétition désirée depuis longtemps entre le champion d'Europe et le représentant de la NHL. Elle s'appellera la Coupe "Victoria", en référence à la patinoire de Montréal où a eu lieu le premier match de hockey sur glace de l'histoire, et débutera en septembre 2008. Elle opposera deux clubs européens sélectionnés après la Coupe des Champions à une équipe nord-américaine. La NHL n'a pas voulu s'engager à ce que ce soit le vainqueur de la Coupe Stanley qui y participe forcément, même si la fédération internationale souhaite que ce soit le cas à partir de 2009. Pour l'année 2008, année du centenaire de la LIHG (ancêtre de l'IIHF), René Fasel a une idée en tête : il aimerait que ce soient les légendaires Canadiens de Montréal qui inaugurent la compétition.

Parallèlement, le nouvel accord IIHF/NHL a été ratifié pour une durée de quatre ans supplémentaires. La Russie n'a cependant toujours pas signé ce système qui accorde selon elle des compensations dérisoires pour les transferts des meilleurs joueurs. Les autres pays européens refusent quant à eux des indemnités progressives selon la valeur du joueur : ils se résignent au départ des meilleurs et estiment plutôt qu'un forfait unique évitera que les équipes de NHL viennent prendre plus de joueurs que nécessaire pour ensuite le reverser en ligue mineure. Le président de la fédération russe Vladislav Tretiak promet que bientôt la loi russe ne permettra plus aux hockeyeurs de sortir de leurs contrats avec un préavis de quinze jours, mais cela fait deux ans que cette modification législative est annoncée sans jamais voir le jour.
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NHL : fin de saison pour Montréal

Les Canadiens de Montréal se sont fait éliminer des play-offs de la manière la plus cruelle qui soit, par le rival honni Toronto et sur un score de 5-6 après avoir mené 5-3. Pour sa rentrée comme titulaire, Cristobal Huet, qui a tenu en début de match quand Toronto aurait pu plier l'affaire vu sa domination, n'a qu'un but franchement à son actif et n'est pas le plus coupable. Le gardien devient donc disponible pour l'équipe de France avant le Mondial chinois, ce qui pose un petit cas de conscience, puisqu'en division I, contrairement aux championnats du monde élite, les effectifs comprennent seulement deux gardiens. Il faudra donc se séparer soit de Ferhi soit de Lhenry, tous deux plutôt méritants et en forme. Assurément, tout le monde aurait préféré que Cristo vive une belle aventure en play-offs avec Montréal... Le staff l'a contacté, mais il faut qu'il mûrisse sa décision avec les médecins des Canadiens.

La saison NHL s'est achevée par un incroyable suspense, car cette victoire n'était pas une garantie de qualification pour Toronto : ils devaient se ronger les sangs encore une journée car les New York Islanders, en enchaînant les victoires dans le sprint final, pouvait encore leur repasser devant. Ils menaient 2-0 dans leur dernier match contre les New Jersey Devils, mais en égalisant à la toute dernière seconde, John Madden, un joueur né à moins de cent kilomètres au nord de Toronto, redonnait espoir à tous les supporters des Leafs. Cependant les Islanders s'imposaient aux tirs au but et s'adjugeaient le dernier ticket.
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Retour de Huet

Après six semaines de convalescence, Cristobal Huet a fait sa rentrée dans les cages des Canadiens de Montréal hier soir. Il est rentré en troisième période à la place de Jaroslav Halak, le débutant qui s'est pas mal débrouillé pendant la blessure de Huet et la crise de confiance d'Aebischer, alors que Montréal était mené 0-3 par les New York Rangers. Cristo a arrêté les huit tirs qui se sont présentés à lui, Sheldon Souray a réduit le score en inscrivant son 19e but en supériorité numérique de la saison, mais cela n'a pas suffi et les Rangers ont accédé aux play-offs. Montréal devra jouer sa qualification à quitte ou double samedi soir contre Toronto (1h du matin heure française). Impossible de rêver meilleure affiche que ce match à enjeu entre deux rivaux ancestraux et ataviques.
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Dernière ligne droite en NHL

La NHL entre dans le dernier mois de compétition et la bataille pour les 8 premières places touche à sa fin, avec son lot de surprises et de déceptions.

Dans la conférence Est, les Sabres de Buffalo n'ont plus qu'un point d'avance sur les Devils de New Jersey. Décimés par les blessures, les Sabres ont un peu ralenti et perdu un match crucial 3-2 contre les Devils. Ces derniers sont toujours aussi solides avec un Martin Brodeur exceptionnel (12 blanchissages et 41 victoires). Derrière, ça se bouscule. Si le Lightning de Tampa Bay est toujours troisième grâce à son trio d'attaquants Lecavalier-St Louis-Richards, il est à égalité avec les Thrashers d'Atlanta en tête de la division sud-est. Un titre qui vaudra cher car Ottawa et Pittsburgh sont intercalés et paraissent destinés à un affrontement épique au 1er tour des playoffs. Si la présence des Senators à ce niveau ne surprend pas, la performance de la jeune équipe des Penguins est plus enthousiasmante avec un trio de meneurs très jeunes : Sidney Crosby est en passe de mener la ligue en points à seulement 19 ans, Evgeni Malkin devrait gagner le trophée Calder de meilleur débutant, alors que Jordan Staal, 18 ans, frôle déjà les 30 buts ! Ces six équipes doivent rester vigilantes.

Le sprint pour les places qualificatives a en effet pris des rebondissements étonnants. Les Islanders et les Rangers sont pour le moment dans le bon wagon mais ne disposent d'aucune avance sur le tenant du titre Carolina, en passe donc de rater les playoffs quelques mois après avoir soulevé la coupe ! Toronto et Montreal craquent un peu sur la fin, les Canadiens multipliant les contre-performances, notamment dans les cages, depuis la blessure de Cristobal Huet. Enfin, pendant que Boston s'écroule aussi, les Panthers de Floride réalisent un sprint désespéré avec 7 victoires en 10 matches pour recoller au peloton des prétendants. Rien est fait donc pour la 8e place. En revanche, Washington, avec un seul succès ce mois-ci, et Philadelphie, coulé, sont hors course.

À l'ouest, les Predators de Nashville mènent la danse vers le premier trophée du Président de leur jeune histoire grâce à une équipe complète et solide dans tous les compartiments du jeu. Un coup d'accélérateur bienvenu car Detroit les talonne pour la tête de la ligue. Les Ducks d'Anaheim sont eux aussi dans la course, meneurs tranquilles de la division Pacifique. Les Canucks de Vancouver disposent pour leur part du 3e strapontin de premier de division, une résurrection portée par un Roberto Luongo en état de grâce.

Derrière, les écarts sont infimes pour les quatre autres candidats. Dallas, San José, Minnesota et Calgary se tiennent en trois points mais paraissent simplement lutter pour leur ordre de classement. Quatre défenses très solides et des attaques homogènes, bref quatre formations finalement assez similaires les unes aux autres... Car c'est bien la spécificité à l'ouest : le top-8 semble déjà figé. Colorado, 9e et qui a vu la fin de sa série de matches à guichets fermés entamée il y a dix ans, compte en effet 8 pts de retard sur les Flames. Malgré une bonne série, l'Avalanche est en passe de rater les premiers playoffs de son histoire depuis le déménagement à Denver en 1995-96.

À l'exception des Blues de St Louis qui ont décollé depuis le changement d'entraîneur vers la 10e place, les cinq autres équipes connaissent des bilans négatifs. Edmonton s'est écroulé et voit revenir Chicago et Columbus sur ses talons. Phoenix et Los Angeles se bagarrent pour leur part pour éviter la dernière place à l'issue de saisons à oublier.

Il ne reste qu'une douzaine de rencontres et un mois de compétition avant le début des playoffs : tous les projecteurs sont désormais braqués sur la conférence Est...

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Frénésie en NHL

Après une année globalement calme en transactions, la NHL a soudain accéléré le rythme lors de la dernière journée des transferts mardi.

Le mouvement le plus étonnant de cet ultime sprint concerne le dernier finaliste, Edmonton, qui s'est séparé de son meneur charismatique Ryan Smyth. Le meilleur marqueur de l'équipe était en fin de contrat et les négociations étaient délicates : le staff a décidé de l'échanger vers les Islanders contre l'espoir suédois Robert Nilsson et le champion du monde junior Ryan O'Marra, au style de jeu proche de Smyth, et deux choix de draft. Distancés dans la course aux playoffs, les Oilers paraissent déjà en reconstruction.

Les équipes de tête ont cherché des assurances pour les phases finales. Dallas a ainsi cédé Jaroslav Modry et plusieurs choix de draft à Los Angeles pour le vétéran Mattias Norström et plusieurs espoirs. Buffalo s'est montré particulièrement actif : privés de huit titulaires blessés dont Maxim Afinogenov, les Sabres ont obtenu Dainius Zubrus et le défenseur suisse Timo Helbling (Washington) en ne cédant que Jiri Novotny, acquis le jeune défenseur Mikko Lehtonen (Nashville) et le gardien d'appoint Ty Conklin (Columbus) à la place de Martin Biron envoyé à Philadelphie. Detroit, également en quête du trophée du Président, a cédé son jeune attaquant Jason Williams dans un échange impliquant Chicago et Philadelphie pour obtenir Kyle Calder, auteur d'une saison décevante, les Flyers compensant avec Lasse Kukkonen. Les Wings ont aussi transigé pour Todd Bertuzzi, blessé et qui n'aura donc joué que 7 matches en Floride après l'échange Luongo.

Vancouver a pour sa part complété son attaque avec le centre Bryan Smolinski (Chicago) et sa défense avec le retour d'un ancien, Brent Sopel (Los Angeles). Nashville n'a en revanche pas bougé après le gros échange Forsberg. Calgary s'est montré discret après l'acquisition de Brad Stuart, n'ajoutant que le jeune défenseur des Devils David Hale (le seul mouvement de New Jersey). Atlanta a complété ses lignes avec le vétéran Keith Tkachuk (St-Louis) et le centre défensif Eric Bélanger (Nashville), ainsi que le défenseur Alex Zhitnik (Philadelphie) contre leur grand espoir défensif Braydon Coburn.

Les Islanders, neuvièmes à l'Est, ont cherché à franchir le pas des play-offs : outre Smyth, Richard Zednik (Washington) et le défenseur offensif Marc-André Bergeron (Edmonton) débarquent. Le tenant du titre Carolina fut plus discret avec la seule acquisition d'Anson Carter (Columbus). San José et ses nombreux jeunes joueurs ont acquis des vétérans capables de les aider en play-offs avec Craig Rivet (Montréal) et surtout le buteur retrouvé Bill Guerin (St-Louis) contre la peste Ville Nieminen et le buteur universitaire Jay Barriball. Montréal, en danger dans la course aux play-offs, a ajouté Michael Leighton (Philadelphie), gardien grand voyageur nécessaire pour substituer le gardien d'AHL blessé Yann Danis, et cédé Craig Rivet (San José) pour obtenir en retour le jeune Josh Gorges.

De son côté, Pittsburgh a cherché à protéger Sidney Crosby avec le rugueux Georges Laraque (Edmonton) tout en complétant son effectif avec l'expérience de Gary Roberts (Floride) contre l'espoir défensif Noah Welch, acquis le gardien d'appoint Nolan Schaefer (San José), et apportant de la profondeur défensive avec le polyvalent Joel Kwiatkowski (Floride). Ils ont en revanche cédé leur attaquant défensif Dominic Moore à Minnesota pour un choix de draft. Derniers mouvements notables, l'échange de défenseurs entre Aaron Ward (vers Boston) et l'offensif Paul Mara (vers les Rangers) pour tenter de relancer une équipe new-yorkaise 10e à l'Est, avec en prime le départ de Pascal Dupuis, qui venait d'arriver, vers Atlanta contre l'espoir Alex Bourret. Ottawa pour sa part a préféré le statu quo avec la seule arrivée d'Oleg Saprykin (Phoenix) et Toronto a renforcé son centre avec le roi des mises au jeu Yanic Perreault (Phoenix aussi), un ancien des Leafs. Tampa Bay, à l'attaque prolifique, a surtout renforcé sa défense avec le rugueux rookie Shane O'Brien (Anaheim), tout en acquérant l'ailier Jason Ward (Los Angeles). Ultimes mouvements entre deux mal classés, Brad Boyes, auteur d'une deuxième saison décevante à Boston, part vers St-Louis contre le défenseur offensif Dennis Wideman, et Los Angeles obtient l'expérimenté Jamie Heward de Washington.

Désormais, la NHL entre dans sa dernière ligne droite avec un top-8 bien dessiné à l'Ouest mais un classement plutôt serré et imprévisible à l'Est.
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Peter Forsberg à Nashville

Bons derniers de la NHL, les Flyers de Philadelphie ont donné le coup d'envoi de leurs soldes de printemps cette semaine en échangeant leur capitaine Peter Forsberg. Le magicien suédois a manqué de nombreux matches pour cause de petits bobos à répétition et disposait d'une clause de non-transfert. Une clause qu'il a donc annulée pour rejoindre le leader de la NHL, Nashville. Ce mouvement transforme de plus en plus la jeune franchise du Tennessee en favori au trophée suprême et démontre les progrès sensibles de cette équipe depuis son arrivée dans la ligue en 1999. Sujet aux blessures, Forsberg est un grand talent à risque mais forcément très intéressant pour une équipe qui a besoin de faire d'excellents play-offs. C'est justement le cas de Nashville, critiqué pour ses affluences médiocres par rapport aux très bons résultats sur la glace, et qui doit donc réussir un coup au printemps pour attirer l'attention locale et prouver que le hockey y est viable.

Les Flyers vont pour leur part reconstruire avec leurs jeunes et ajoutent avec cet échange deux anciens premiers choix de draft, l'ailier Scotty Upshall, barré à Nashville par des joueurs plus expérimentés, le défenseur champion du monde junior Ryan Parent et deux choix de draft. L'échange Forsberg est l'un des gros coups d'une saison jusque là très calme en mouvements, toutes les équipes étant gênées par le plafond salarial. Il fait suite à l'acquisition par Dallas de Ladislav Nagy et par Calgary du défenseur Brad Stuart de Boston et du centre Craig Conroy de Los Angeles.

Nashville mène toujours la danse dans la NHL après avoir profité d'un passage à vide d'Anaheim lors d'une série de blessures de ses défenseurs et gardiens. Vancouver, Calgary et Detroit suivent à l'ouest, San José, Dallas et Minnesota complétant un top-8 légèrement détaché. Colorado et Edmonton chassent encore, alors que le bas de tableau cherche surtout à bien finir avec les jeunes pour préparer la saison prochaine.

À l'est, Buffalo reste en tête mais voit revenir une équipe de New Jersey de plus en plus solide défensivement. Atlanta tient bon la barre vers ses premiers play-offs, suivi de Carolina, Ottawa et Pittsburgh. Les Penguins du meilleur marqueur de la ligue Sidney Crosby accompagné des deux rookies Evgeni Malkin et Jordan Staal font partie des équipes en feu ces dernières semaines. Montréal en difficulté, Tampa Bay et le meilleur buteur Vincent Lecavalier suivent dans le top-8. Derrière c'est très serré, Toronto, les Rangers et Washington bataillant pour la dernière place qualificative, talonnés par Boston et Florida. Seul Philadelphie est hors du coup.
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Cristobal Huet blessé

Fâcheuse coïncidence. Le soir même de la grande fête du hockey à Bercy, où un mot d'encouragement de Cristobal Huet a d'ailleurs été diffusé, le gardien français se faisait une élongation aux ischio-jambiers et pourrait être absent plusieurs semaines. Une absence qui tombe mal pour Montréal, qui perd déjà deux tiers de ses matches depuis la nouvelle année et qui a déjà dilapidé les bénéfices de son bon début de saison.
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Un premier Japonais en NHL

En moins d'un mois, on aura vu le premier joueur de NHL formé au Danemark, puis, cette semaine, le premier Asiatique. Une nouvelle preuve de l'internationalisation du hockey. L'avenir à long terme de Yutaka Fukufuji en NHL est moins certain que pour Frans Nielsen, mais l'impact médiatique de son aventure est plus fort. Le gardien japonais, oscillant entre ECHL et plus récemment AHL, a été rappelé en catastrophe après la blessure des deux gardiens des Los Angeles Kings (Garon et Cloutier). Dans un match contre Saint-Louis où les gardiens n'étaient pas à la fête, samedi dernier, le coach Marc Crawford a fait rentrer Fukufuji en troisième période à la place du titulaire Barry Brust. De 4-5, le score est passé à 5-6, et malgré un superbe arrêt pour ouvrir sa carrière NHL, il a fini par encaisser le but décisif sur un des cinq tirs concédés.

Le match a valu à Fukufuji la une de l'un des quotidiens sportifs japonais, et trois jours plus tard, c'était la première titularisation contre Atlanta. Très nerveux, il a pris trois buts en neuf tirs et s'est fait remplacer. Mais le surlendemain, c'est Brust qui s'est fait sortir en fin de première période, et Fukufuji a pu remonter un peu ses statistiques avec 17 arrêts sur 18 tirs.