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Canada. Classement IIHF : 4e (2014).
625 152 licenciés (91 379 hommes, 87 230 femmes, 446 543 juniors). 2 631 patinoires, plus 5 000 environ en plein air.

États-Unis. Classement IIHF : 6e (2014).
510 279 licenciés (137 766 hommes, 65 700 femmes, 306 813 juniors). 1 898 patinoires, plus 85 en plein air.

La NHL est une ligue professionnelle formée en 1917. Elle est depuis 1927 l'attributrice exclusive de la Coupe Stanley, trophée pré-existant remis depuis 1893 à la meilleure équipe nord-américaine.

logoLa saison 2013/14 ((présentation).

Résultats des années passées : 2013, 2012 (bilan), 2011 (bilan), 2010 (bilan), 2009 (bilan), 2008, 2007, 2006...

Autres ligues pros nord-américaines : depuis la disparition de l'IHL - première du nom - en 2001, l'AHL est la seule ligue de deuxième niveau, dont toutes les franchises ont des contrats pour servir d'équipe-ferme aux formations de NHL. Viennent ensuite l'ECHL et la CHL. D'autres fragiles ligues mineures apparaissent ou disparaissent au gré des vents : SPHL, IHL, AAHL... Toutes les ligues pros sont des entreprises indépendantes en dehors de toute tutelle.

Pyramide de formation aux États-Unis : le hockey universitaire (NCAA) est prépondérant. Des ligues juniors y préparent, classées par la fédération américaine en niveau I (l'USHL), niveau II (la NAHL) et niveau III (EJHL, AJHL...).

Pyramide de formation au Canada : le hockey universitaire (CIS) accueille des joueurs voulant prolonger leurs études. Ceux qui visent une carrière pro se font remarquer avant, en junior majeur : WHL dans l'ouest, OHL dans l'Ontario, LHJMQ au Québec. En dessous, il y a le niveau "junior A", comprenant dix ligues géographiques : BCHL, OJAHL, SJHL... et LHJAAAQ au Québec. Les autres ligues juniors (moins de 20 ans) sont toutes classées "junior B", ce qui est appelé "junior AA" au Québec par analogie avec les classifications dites "triple A" (AAA), "double A" ou "simple A" qui sont utilisées dans les catégories d'âge inférieuses : Midget (moins de 17 ans), Bantam (moins de 14 ans), Pee-Wee (moins de 12 ans).

Grands joueurs canadiens : Wayne Gretzky, Bobby Orr, Mario Lemieux, Maurice Richard, Gordie Howe, Jean Béliveau, Doug Harvey, Eddie Shore, Terry Sawchuk, Jacques Plante, Guy Lafleur, Bobby Hull, Yvan Cournoyer.

Grands joueurs américains : Chris Chelios, Frank Brimsek, Brian Leetch.

Kovalchuk signe avec les Devils avec l'aval de la ligue

Alors que le mois de septembre démarre, il est temps de clore les feuilletons de l’été et même celui concernant l’ailier gauche russe a fini par trouver son terme. Après deux mois d’attente, cette fois, c’est fait : Ilya Kovalchuk est bel et bien signé aux Devils du New Jersey.

La ligue a fini par accepter le nouveau contrat soumis par l’équipe à la fin août. Même s’il y avait au fond assez peu de suspense, la ligue a maintenu le doute sur son accord en négociant un report de la décision avec le syndicat des joueurs. Alors que la décision devait être prise lundi dernier, puis vendredi à 17 heures, elle n’a été officialisée que vendredi à 20 heures.

Huet prêté en Suisse

L'opération de dégraissage de la masse salariale continue pour les Blackhawks de Chicago : sans grande surprise, l'équipe a choisi de se séparer de Cristobal Huet. En effet, sans le salaire du gardien français dans la balance, Chicago est passé d'une situation de 4,1 millions de dollars au dessus du salary cap à une situation d'environ 1,5 millions en dessous.

Chicago pouvait assigner Huet à son équipe d'AHL (les Icehogs de Rockford) ou le prêter à un club d'une ligne étrangère. Finalement, il semblerait que les Blackhawks se soient entendus avec l'équipe de Fribourg-Gottéron du championnat suisse sur le principe d'un prêt d'un an. Toutefois, aux dernières nouvelles, Stephen Bartlett, l'agent du gardien français, a déclaré que l'affaire n'était pas encore conclue à 100%. Le club suisse n'aura en tout état de cause qu'une petite partie du gros contrat de Huet (5,625 millions de dollars annuels) à payer pour ce prêt. Le Français sera encore sous contrat avec Chicago pour la saison 2011/12 avant de devenir agent libre pour la saison suivante.

Bilan NHL : la division Centrale

La division centrale accueille une nouvelle fois la coupe Stanley mais, cette année, elle ne va pas à Detroit. Elle reste néanmoins proche de l’état du Michigan en se rendant à Chicago. Cette division est composée d’équipes historiques de l’« original six » de la ligue (Chicago et Detroit) aussi bien que de franchises d’expansion récentes (Nashville et Columbus).

C’est généralement une des meilleures divisions de la conférence Ouest : cette année, trois équipes ont participé aux playoffs, c’est toutefois un peu moins que l’an passé où quatre équipes y étaient parvenues, et la cinquième avait terminé aux portes de la qualification.

Huet est passé avec la Coupe Stanley

HuetParis2La venue de la Coupe Stanley en France s'est bien déroulée, comblant les attentes du principal intéressé, le champion NHL Cristobal Huet : "On ne savait pas trop à quoi s'attendre l'été avec les gens en vacances. Ce fut une super-réception à Grenoble. J'étais très émotif, c'était bizarre. J'ai encore envie de faire des choses, mais c'était comme une pause dans ma carrière. C'était coimme un rêve, même si ça ne l'a jamais été pour moi."

Hier, il y eut donc le retour dans sa ville d'origine, avec le passage obligé vers Clémenceau, la patinoire mythique de ses débuts et de toute sa carrière grenobloise, en compagnie de ses anciens coéquipiers et entraîneurs : "C'était un clin d'oeil comme la Tour Eiffel, c'est pour marquer le coup. J'essaie de profiter à fond de ces moments-là. J'ai voulu en faire profiter mes amis, ma famille, les gens du hockey, et ceux qui ne me connaissaient pas."

Si l'après-midi grenobloise était à la fois festive et organisée, le passage parisien a été plus improvisé. Le lundi matin se prêtait moins aux sorties que le week-end, et on était donc loin des 1500 personnes recensées dans l'Isère, mais il y avait bien 200 supporters dans la cohue autour de Huet, qui gardait le sourire et dédicaçait les maillots ou les photos avec un grand professionalisme, la coupe à ses pieds.

Auparavant, il avait effectué une séance privée de photos avec la Coupe Stanley en haut de la Tour Eiffel, à laquelle il tenait pour ponctuer symboliquement la première victoire d'un Français en NHL.

Chicago laisse partir Antti Niemi et signe Marty Turco

niemiLa période est actuellement à la signature des agents libres en NHL. Mais tous ne sont pas sous le même régime : il y a les agents libres restrictifs (RFA, « restricted free agent ») et ceux qui ne le sont pas (UFA, « unrestricted free agent »). La restriction concerne les jeunes joueurs qui terminent leur premier contrat de NHL et elle donne à leur équipe une priorité pour les signer.

Une autre équipe peut parfaitement conclure un accord avec le joueur RFA mais l’équipe d'origine garde toutefois la priorité puisqu’il lui suffit d’offrir au joueur les mêmes conditions que ses concurrents pour que le joueur reste. Ainsi, les Sharks de San José ont conclu un accord avec Nicklas Hjalmarsson, défenseur RFA des Blackhawks de Chicago. Ceux-ci ont alors réagi avec un contrat identique à celui de San José pour conserver leur défenseur suédois. S'ils ne l'avaient pas fait, ils auraient reçu un choix de draft de compensation de la part de San José.

Le marché des RFA n’est donc pas vraiment un marché, car les contrats se négocient généralement entre les joueurs et leur club d’origine. Il y a donc peu de mouvements et les joueurs finissent majoritairement par re-signer. Au contraire, le marché des UFA attire tous les regards car ces agents libres changent généralement de club.

Les RFA peuvent toutefois se retrouver sous les feux des projecteurs quand ils ne parviennent pas à trouver d’accord avec leur équipe. Les deux parties se retrouvent alors devant un « arbitrator », chargé de trancher sur le salaire auquel le joueur peut prétendre. Le club a ensuite le choix : soit ils re-signent le joueur pour un an avec le salaire défini par l’arbitrage, soit ils laissent partir le joueur, qui devient alors UFA. C'est ce qui vient de se produire pour Antti Niemi, deux mois après avoir remporté la coupe Stanley avec Chicago.

Kovalchuk re-signe aux Devils du New Jersey pour 17 ans

(UPDATE : la ligue a invalidé le contrat de Kovalchuk, considérant que la longueur du contrat était trop importante et ne servait qu'à baisser artificiellement l'impact de l'ailier russe sur la masse salariale. Le feuilleton continue...)

On pourrait croire que trop de suspense tue le suspense. LeBron James a eu la bonté d’arrêter son feuilleton de meilleur agent libre sur le marché NBA au bout d’une semaine. Pour Ilya Kovalchuk en NHL, il a fallu attendre 19 jours, rien de moins. Mais au bout du suspense crispant, une énorme surprise. Retour sur un feuilleton de 3 semaines.

Kovalchuk redevient agent libre

KovalchukAprès le refus de la ligue d’avaliser le contrat monumental de Kovalchuk de 17 ans, la question s’est posée de savoir si l’ailier russe devenait alors agent libre ou s’il restait lié aux Devils du New Jersey. Elle est restée en suspens quand le syndicat des joueurs de la ligue, le NHLPA (« NHL Players Association »), a choisi de contester la décision de la ligue. 

Face à cette situation inédite, les deux parties, le NHLPA d’un côté et la ligue de l’autre, ont choisi un « arbitrator » pour régler le conflit, comme pour l’arbitrage des salaires dans la reconduction des contrats des RFA. Cet « arbitrator », nommé Richard Bloch, a statué ce lundi et a conclu que le contrat n’était pas conforme et que Kovalchuk était de nouveau un agent libre.

Les voyages de la Coupe Stanley

La Coupe Stanley séjourne actuellement en Slovaquie, chez Marian Hossa et Tomas Kopecky, avant d'arriver en France dimanche pour des escales à Grenoble et à Paris que Hockey Archives couvrira pour vous en images.

Il est de tradition en effet que chaque joueur et entraîneur vainqueur de la Coupe Stanley puisse l'emporter avec lui pendant vingt-quatre heures. Généralement, il l'emmène dans sa ville natale, mais il arrive que l'on déroge à la coutume. C'est le cas cette année de Brent Sopel, qui ne l'a pas emmenée à Calgary (qui l'a vue si souvent) mais a préféré défiler avec le trophée en compagnie de sa femme à la gay pride de Chicago fin juin. Il a dit vouloir rendre hommage par ce biais à Brendan Burke : le fils du manager de Toronto Brian Burke avait annoncé son homosexualité l'an passé avant de mourir dans un accident de voiture fin juin. Sopel a été échangé à Atlanta la semaine précédant son "droit à la coupe", mais cela n'a pas gâché la fête.

Bilan NHL : la division Sud-Est

La division Sud-Est est sans doute la division la plus paradoxale de la ligue. En soi, jouer au hockey dans une région au climat proche du tropical est déjà très paradoxal. Mais surtout, la division est réputée pour être la plus faible de la ligue - ce qui se confirme à la moyenne de points en saison régulière - alors qu’elle contient deux équipes qui ont remporté la coupe Stanley dans les années 2000 (Tampa Bay en 2004 puis la Caroline en 2006), le meilleur buteur de la saison régulière, Steven Stamkos, et celui qui est sans doute l’un des meilleurs joueurs au monde, Alexander Ovechkin.